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¿Cu√°n mortal es el coronavirus? Esto es lo que se sabe hasta ahora.

Cuando el director general de la Organización Mundial de la Salud afirmó esta semana que el índice de mortalidad del coronavirus se calculaba en un 3,4 por ciento, la cifra impactó tanto a los expertos como al presidente Donald Trump.

“Creo que en realidad la cifra del 3,4 por ciento es falsa”, declar√≥ Trump en una entrevista para Fox News. “Esto es solo una corazonada, pero con base en muchas conversaciones”, agreg√≥, “yo dir√≠a que la cifra est√° muy por debajo del uno por ciento”.

¿Cu√°n mortal es el coronavirus? Esto es lo que se sabe hasta ahora.




Por definición, la tasa de letalidad es la cantidad de muertes dividida entre el total de casos confirmados, el cual parece ser el método que utilizó la OMS para determinar esta cifra.

¿Acaso la cifra del 3,4 por ciento es err√≥nea? Hablamos con varios expertos en epidemiolog√≠a y todos coincidieron en que el uno por ciento es una cifra m√°s realista (la OMS tambi√©n coment√≥ que es probable que se reduzca), pero adem√°s se√Īalaron que las pruebas acerca de la propagaci√≥n y gravedad de la enfermedad eran demasiado recientes e irregulares para saberlo con certeza.

La tasa de letalidad es una cifra clave que los funcionarios de salud p√ļblica utilizan para reaccionar ante brotes de enfermedades. Cuanto m√°s mortal es una enfermedad, m√°s agresivas ser√°n las medidas de interrupci√≥n de la vida cotidiana que estar√°n dispuestos a tomar. No obstante, la informaci√≥n actual les permite a los cient√≠ficos medir solo una estad√≠stica rudimentaria llamada tasa de letalidad por casos, la cual se basa en los casos reportados de una enfermedad.

“Es fundamental para comprender de qu√© tama√Īo debe ser nuestra reacci√≥n”, afirm√≥ Marc Lipsitch, profesor de epidemiolog√≠a de Harvard. “Todas las reacciones tienen un precio. Si creemos que el riesgo es mayor, entonces deber√≠amos estar dispuestos a pagar un precio muy alto, mayores inconvenientes y la p√©rdida de la salud mental a causa del distanciamiento social”.

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Hay muchas razones por las que a√ļn no conocemos la cifra correcta. Una de ellas es que las pruebas son insuficientes, por lo que la cifra de la tasa de letalidad podr√≠a parecer mayor de lo que es en realidad, pero los fallecimientos en los que nunca se diagnostic√≥ una infecci√≥n por coronavirus podr√≠an hacer que la cifra parezca menor. Estos son los sesgos clave en los que piensan los epidemi√≥logos y funcionarios de salud p√ļblica al ver los c√°lculos de la tasa de letalidad por casos hasta ahora y c√≥mo podr√≠an cambiar en las pr√≥ximas semanas y meses.

No se le ha hecho la prueba a la cantidad necesaria de personas

Cuantas menos personas se hagan la prueba para una enfermedad, menos infecciones se podrán medir. En Estados Unidos, hasta la semana pasada, solo se les hacían las pruebas a quienes habían viajado a China o se sabía que habían tenido contacto con otras personas enfermas. Esos estándares estrictos en parte fueron motivados por una escasez de pruebas confiables, pero ahora sabemos que había muchas personas infectadas en el país que no fueron contadas.



Piensa en ese problema a una escala mucho mayor. Si hubiera una manera mágica de hacerle la prueba de la enfermedad a todo el mundo, sabríamos con exactitud cuántas personas están infectadas. Descubrir cada caso reduciría la tasa de letalidad, pues la cantidad de fallecimientos se dividiría entre una cantidad mucho mayor de personas vivas infectadas. Hay una evidencia cada vez mayor de que algunas personas infectadas con el coronavirus son asintomáticas o presentan síntomas leves. Esas son las personas que tienen menos probabilidades de buscar hacerse la prueba o de que se las hagan.

La cifra de fallecimientos podría estar equivocada

En comparaci√≥n con las infecciones, las muertes son relativamente f√°ciles de contar, en especial ahora que sabemos que esta enfermedad existe y c√≥mo son sus s√≠ntomas. No obstante, los expertos en salud p√ļblica aseguran que a√ļn no tenemos un conteo completo de todas las muertes por coronavirus. En algunos pa√≠ses han fallecido personas d√©biles a causa de una neumon√≠a sin haberse hecho la prueba, incluyendo un paciente espa√Īol de edad avanzada al que se le hizo la prueba luego de su fallecimiento. Si las personas enfermas mueren sin ir a un hospital, es posible que no sean incorporadas en el conteo.

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En este momento, el mayor desafío para calcular las muertes es que las personas pueden estar infectadas con el coronavirus durante mucho tiempo antes de enfermarse lo suficiente como para correr el riesgo de morir. Actualmente, estamos contando a todas las personas infectadas y vivas cuyas pruebas dan positivo para el virus pero, en el futuro, algunas de esas personas morirán a causa del COVID-19, la enfermedad ocasionada por el virus.

Justin Lessler, epidemi√≥logo de la Universidad Johns Hopkins, fue parte de un equipo de cient√≠ficos que estudi√≥ un grupo de casos de COVID-19 en Shenzhen, China. Descubri√≥ que la mayor√≠a de las personas que murieron hab√≠an estado enfermas durante m√°s de 30 d√≠as. “Piensa en el momento en el que se presentaron todos los casos fuera de Hubei”, dijo refiri√©ndose a la provincia cuya capital es Wuhan. “Ya sea que sean 30 d√≠as o incluso dos semanas, nos encontramos realmente en la punta del iceberg”.

Por lo general, a los epidemi√≥logos les gusta medir la tasa de letalidad de una enfermedad en un per√≠odo determinado. Observan a todos los pacientes que enferman y ven cu√°ntos siguen vivos al cabo de semanas, meses o a√Īos, dependiendo de la enfermedad. Hasta ahora, los cient√≠ficos no han podido hacer ese tipo de estudios para el nuevo coronavirus.

Las condiciones en los países varían

En este momento, los cálculos mundiales combinan las muertes y los casos de países de todo el mundo con poblaciones y sistemas de salud muy distintos, pero los expertos aseguran que las diferencias entre los habitantes de cada país y los sistemas de salud de las naciones podrían provocar que los índices de mortalidad sean más elevados en algunos lugares que en otros.

Los factores de riesgo de muerte o de enfermedad grave por coronavirus a√ļn se est√°n estudiando, pero hay evidencia s√≥lida de que las personas de edad avanzada corren un mayor riesgo de morir. Hay muy pocos casos documentados de ni√Īos que hayan desarrollado una enfermedad grave. Se ha producido una cantidad excesiva de fallecimientos entre pacientes mayores de 65 a√Īos. La proporci√≥n de personas mayores de 65 a√Īos en China es del once por ciento, y en Italia es del 23 por ciento.

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En Estados Unidos, la proporción es del dieciséis por ciento. Países como Italia, que tienen más gente de edad avanzada, podrían terminar con un índice de mortalidad más elevado.

Con el tiempo, los cient√≠ficos deber√≠an poder ofrecer c√°lculos a√ļn m√°s detallados del riesgo. Esto les permitir√≠a a las personas de diferentes edades e historiales m√©dicos, en distintos pa√≠ses, calcular su riesgo de padecer una enfermedad grave o de morir.

“Cuando mir√© la cifra del 3,4 por ciento y c√≥mo la obtuvieron, pens√© que esto era incorrecto e irrelevante”, coment√≥ Ashish Jha, director del Instituto de Salud Global de la Universidad de Harvard. “No es relevante para casi nadie. Es un promedio mundial”.

Como se√Īal√≥ Jha, la mayor√≠a de las personas quiere conocer el riesgo que uno corre en particular, no el riesgo de la persona promedio en todo el mundo. Desarrollar estimaciones con ese nivel de matiz llevar√° a√ļn m√°s tiempo que constituir una tasa de letalidad por infecci√≥n m√°s confiable.

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